El animal más viejo del mundo es un tiburón

Los tiburones de Groenlandia (Somniosus microcephalus) se distribuyen en buena parte del Atlántico Norte. Miden hasta cinco metros de largo cuando son adultos y pueden encontrarse a más de 1.800 metros de profundidad. Pero lo más sorprendente es que pueden llegar a vivir al menos 400 años y alcanzan la madurez sexual a los 150. Eso los convierte en los vertebrados más longevos de la Tierra, según indica un estudio publicado en la revista Science. Los mecanismos que lo hacen posible, sin embargo, son un misterio.

“El tamaño es una cuestión clave: cuanto más grande eres, más lento es tu metabolismo, así que los animales grandes como las ballenas, elefantes y tortugas gigantes consiguen hacerse muy mayores”, explica John Fleng Steffensen, profesor de Biología Marina de la Universidad de Copenhague (Dinamarca) y uno de los autores del estudio. Por ejemplo, la longevidad de la ballena de Groenlandia o ballena boreal (Balaena mysticetus) es de 211 años. Algo parecido podría sucederle al tiburón de Groenlandia.

Sin embargo, fuera de los vertebrados, el animal que ostenta el récord de edad es la almeja de Islandia (Arctica islandica), que vive 507 años. Tiburón, ballena y almeja. Tres animales de los más longevos viven en las frías aguas del norte. ¿Casualidad? Steffensen encuentra la siguiente explicación: “La almeja y el tiburón son de sangre fría, es decir, de la misma temperatura que el ambiente. Sabemos que los tiburones se encuentran en aguas con temperaturas entre -1 y 7 ºC y que la tasa metabólica en los animales con sangre fría desciende un 50% con 10 grados menos de temperatura”. El tiburón de Groenlandia podría beneficiarse, por tanto, de esas dos circunstancias: tamaño y temperatura.

Tampoco queda claro si un crecimiento tan lento como el que experimenta -un centímetro al año en longitud- beneficia o perjudica a este escualo, aunque Steffensen se decanta por lo segundo: “Las hembras tienen que llegar a los 400 centímetros para ser maduras, así que no sólo son los vertebrados que más viven sino los que son adolescentes durante mayor tiempo”.

Ojos que revelan la edad

Los métodos tradicionales para determinar la edad de las especies involucran el análisis de tejido calcificado, una característica escasa entre los tiburones de Groenlandia. De modo que para conocer la edad de esta especie, los investigadores que realizaron el estudio aplicaron técnicas basadas en la identificación de isótopos de carbono sobre el cristalino de los ojos de 28 hembras (de entre 81 y 502 centímetros).

En los vertebrados, el núcleo del cristalino está formado por proteínas metabólicamente inertes. En el momento del nacimiento todas sus proteínas ya están prácticamente sintetizadas, por lo que puede usarse como referencia para detectar la pérdida de carbono 14 (uno de los isótopos de este elemento químico) y así conocer la edad. Los animales fueron capturados para tal fin y devueltos al mar inmediatamente después. La media de edad de los ejemplares analizados es de 272 años, pero los dos de mayor tamaño -493 y 502 centímetros de longitud- tenían aproximadamente 335 y 392 años, respectivamente.

El calentamiento global afecta a los animales acuáticos

DECOLORACIÓN DE LOS CORALES

El efecto de las altas temperaturas del océano en el metabolismo de los corales, produce el fenómeno conocido como blanqueamiento o decoloración.

Esta pérdida de coloración de las colonias ocurre, como resultado de la muerte de las microalgas que habitan el interior de los tejidos coralinos y que mantienen una relación benéfica mutua en la que eliminan desechos nitrogenados del coral y le proporcionan nutrientes.

El efecto de blanqueado del coral se mantiene durante semanas incluso meses aunque las condiciones vuelvan a ser las óptimas. Esto afecta los ecosistemas marinos de forma espectacular. A menudo, la diversidad biológica de estas zonas se reduce considerablemente.

La creciente acidificación del océano agrava los efectos de blanqueo de estrés térmico. La Gran Barrera de Coral experimentado decoloración en 1980, 1982, 1992, 1994, 1998, 2002 y 2006. Aunque la mayoría de las áreas recuperadas con niveles relativamente bajos de la muerte del coral, algunas localidades sufrieron daños graves, con hasta un 90% de los corales muertos. Los acontecimientos más extensa e intensa ocurrió en los veranos de 1998 y 2002, afectando a alrededor del 42% y 54% de los arrecifes, respectivamente.

El Panel Intergubernamental de Cambio Climático (IPCC) de la ONU, indica que los escenarios de calentamiento de agua afectarán probablemente a la decoloración paulatina en la Gran Barrera de Coral.

Los corales, junto con el plancton, son muy importante para la vida marina ya que representan los los principales sumideros de carbonato de calcio oceánico y planetario.

EL AUMENTO DEL NIVEL DEL MAR

El nivel del mar podría aumentar en más de 60 centímetros durante los próximos 100 años debido al derretimiento de los glaciares y el hielo polar, y la expansión térmica de las aguas más cálidas. El aumento del nivel del agua tendrá un serio impacto sobre los ecosistemas marinos. La cantidad de luz que llega a las plantas en alta mar y las algas depende de la fotosíntesis puede ser reducido, mientras que los hábitats costeros sufrirán inundaciones.

OCÉANOS ÁCIDOS

Después de absorber una gran proporción de dióxido de carbono (CO2) liberado por las actividades humanas, nuestros océanos se están volviendo ácidos. De hecho, el IPCC ha informado de que la captación de carbono antropogénico desde 1750 ha llevado a los océanos cada vez más ácida. El aumento de las concentraciones atmosféricas de dióxido de carbono conducen a mayor acidificación. Las proyecciones estiman una reducción en el pH promedio global de la superficie del océano de entre 0,14 y 0,35 unidades en el transcurso del siglo 21.

Si bien los efectos de la acidificación de los océanos en la biosfera marina aún no están plenamente documentados, la progresiva acidificación de los océanos se espera que tenga impactos negativos en las conchas marinas que forman los organismos (por ejemplo, corales) y sus especies dependientes. Peces, calamares y otros animales marinos con aletas también puede resultar más difícil para “respirar”, como la extracción del oxígeno disuelto de las aguas ácidas se hace más difícil.

ALTERACIONES EN EL METABOLISMO Y ESTILO DE VIDA

Aumento de las temperaturas puede afectar directamente el metabolismo, ciclo de vida y el comportamiento de las especies marinas. Para muchas especies, la temperatura es una señal para la reproducción, por lo que los cambios de temperatura pueden afectar la reproducción exitosa. Las temperaturas también determinar el número de crías macho y hembra nacidos de las tortugas marinas, así como algunos peces y copépodos (pequeños, parecidos a los camarones animales en los que muchas otras especies marinas alimentar a los animales).

El cambio climático podría, por tanto, afectar al sexo de muchas especies, amenazando la supervivencia de la población. Como los océanos se calientan, la ubicación de la temperatura ideal del agua puede cambiar de muchas especies. Un estudio ha demostrado que los peces en el Mar del Norte se han movido hacia el norte o hacia aguas más profundas, en respuesta a las temperaturas del mar. Otras especies pueden perder sus hogares por estas razones. La distribución de las especies de pingüinos en la Península Antártica, por ejemplo, está cambiando debido a la reducción del hielo marino provocado por el Calentamiento Global.

EL CLIMA TORMENTOSO

La mayoría de los científicos creen que el calentamiento global traerá consigo una nueva era de las condiciones meteorológicas extremas e imprevisibles. Las tormentas tropicales y lluvias más intensas pueden aumentar, ocasionando daños físicos a los arrecifes de coral, otros ecosistemas costeros. Los huracanes Hugo y Marilyn, que llegaron al Parque Nacional de las Islas Vírgenes en EEUU entre 1989 y 1995, respectivamente, provocaron un daño enorme a los ecosistemas de coral.